Hoved Annen Tilbringer julaften på en onsen i Japan

Tilbringer julaften på en onsen i Japan

Helmer-familien bruker desemberferien på å utforske Japan.
Himeji-slottet i Himeji, Japan, bygget på 1300-tallet, har kallenavnet White Egret Castle. (Colin Helmer)

Leserne våre deler historier om deres vandring rundt i verden.

Hvem: Francisca Helmer (forfatter), mannen hennes, Colin Helmer, og sønnene David og Richard Helmer, alle fra Bethesda.

Hvor, når, hvorfor: Vi reiste til Japan i midten av desember 2015 for å besøke Richard i Akita, Japan, hvor han tilbrakte ungdomsåret ved Akita International University. Før vi ble med Richard, som tok avsluttende eksamener da vi først ankom, brukte vi halvannen uke på å besøke andre japanske byer, inkludert Osaka, Himeji, Kyoto og Nara. Vi tre møtte Richard i Akita noen dager før jul. Deretter reiste vi sammen til Kowakubi, en landsby utenfor Akita, samt Nikko, Kamakura og Tokyo, hvor vi alle deltok i japansk nyttårsfeiring.

Fra venstre samles Colin Helmer, Richard Helmer, forfatteren og David Helmer foran Akita International University i Japan. (Amy Tseng)

[ Interessert i å dele din egen 'What a Trip'-historie? Søk her. ]

Høydepunkter og høydepunkter: Dusinvis av vakre buddhistiske templer og shinto-helligdommer vi besøkte var minneverdige på hver sin måte. Noen var forseggjort utskåret og gullbelagte, mens andre var enkle og stille elegante; noen var beskjedne nabolagssteder for tilbedelse, mens andre var kjente pilegrimsreiser. Alle viste en ærbødighet for naturen og eksemplifiserte eldgamle japanske tradisjoner og estetikk. Vi ble også forelsket i Himeji Castle. Vi forsto hvorfor det har kallenavnet White Egret Castle da vi nærmet oss den slående bygningen som ligger på en høyde med utsikt over byen.

Kulturell tilknytning eller frakobling: Nyttårsfestligheter er viktige i Japan. På nyttårsaften i Tokyo ble vi sammen med hundrevis av mennesker pakket inn på gårdsplassen til et buddhistisk tempel ved midnatt for å lytte til tempelklokken som ringte 108 ganger. I følge buddhistisk tradisjon er det antallet onde ønsker mennesker er underlagt, og det antas at det å lytte til tempelklokkene som ringer mange ganger vil befri oss fra disse begjærene. Dagen etter besøker tusenvis av mennesker over hele landet shinto-helligdommer, hvor de brenner røkelse og utfører andre ritualer for å rense seg til nyttår. Vi ble med dem på en rekke helligdommer i byen, hvor vi nøt festivalstemningen og mange smakfulle godbiter som ble solgt av matleverandører. Vår favoritt var den grillede blekkspruten.

Største latter eller gråt: Jeg hadde hørt om de kjente japanske automatene som selger et stort utvalg av produkter, men av en eller annen grunn hadde jeg aldri forventet at automatene kunne ta ut varme drikker. Jeg var henrykt over å kunne kjøpe varm kaffe på boks fra salgsautomater over hele Japan, og det ble en vanlig vane på kalde morgener under vårt besøk. På samme måte ville det aldri falt meg inn å kjøpe lunsj i en nærbutikk, men de har et bredt utvalg av deilig japansk og vestlig snacks som sørget for billige og enkle måltider på farten.

Hvor uventet: Det noe shabby og deprimerte utseendet til Akita, en by med rundt 330 000 innbyggere nord på Japans hovedøy, sto i slående kontrast til Tokyos liv og ungdommelighet, med 38 millioner mennesker i det enorme storbyområdet. Vi ble overrasket over å se tomme høyhus i Akitas sentrum, og i den nærliggende lille landbrukslandsbyen Kowakubi, omtrent 20 mil fra Akita, så vi en rekke eldre mennesker, men bare ett barn. Begge steder fikk oss til å tenke på de demografiske og økonomiske utfordringene Japan står overfor i dag. Tokyos gater, tog og undergrunnsbaner vrimler av mennesker i alle aldre, men besøkende som bare ser hovedstaden ville aldri vite at landlige områder i landet sliter med en demografisk krise.

Kjæreste minne eller minne: Familien vår tilbrakte julaften i et tradisjonelt japansk vertshus med varme kilder, kjent i Japan som en onsen, i Kowakubi. Vertshuset er en gammel trebygning med tradisjonelle familierom hvor tatami liggeunderlag legges ut for gjestene hver natt. Det var fullmåne den kvelden, og vi badet i et utendørsbasseng matet av de naturlige varme kildene. Dampen steg opp fra det varme, melkeaktige mineralvannet inn i den kalde, klare natteluften da månen lyste opp trærne rundt. Etterpå spiste vi en tradisjonell japansk flerretters fest. Selv om noen av rettene var merkelige for våre vestlige smaksløker, var de alle vakkert tilberedt og gjestgiveren var så snill og ivrig etter å tilfredsstille at vi alle nøt måltidet. Neste morgen ga vertinnen oss et par spisepinner i gaveinnpakning til jul. Det var en magisk ferie.

Mer fra Travel:

Japans kuletog har gjort denne godt bevarte byen mer tilgjengelig enn noen gang

hvorfor er strømregningen så høy

Bakkene, pudderet og prisene gjør Japan til en verdig skitur

Få amerikanere vet om denne mystiske, avsidesliggende dalen i det sørlige Japan

For å fortelle oss om din egen tur, gå til washingtonpost.com/travel og fyll ut What a Trip-skjemaet med dine beste minner, fineste øyeblikk og favorittbilder.

Vi deltar i Amazon Services LLC Associates-programmet, et tilknyttet reklameprogram designet for å gi oss et middel til å tjene avgifter ved å koble til Amazon.com og tilknyttede nettsteder.